Nieuws

Dit hart klopt van geen kant

6 maart 2012 11:53

<p><strong>Wetenschappers hebben een kunstmatig hart gemaakt dat in niets op een organisch hart lijkt. Het klopt niet eens.</strong></p><p></p>

Het kunstmatige hart is op zich niks nieuws. Apparaten ter grootte van wasmachines (en minstens zo luidruchtig) houden patiënten al sinds de jaren vijftig in leven terwijl ze wachten op een donorhart. In 1982 werd het eerste compleet interne kunsthart ingebouwd. Recenter deed de VAD-hartassistent z’n intrede; een veel kleinere soort hulppomp om zwakke harten bij te staan. Omdat het kloppen van een hart erg moeilijk is na te bootsen door slijtage van al die voortdurend bewegende onderdelen, kozen wetenschappers voor een constante pomp, met radertjes. Zuurstofarm bloed wordt in een continue stroom richting de longen gepompt, de rechterhelft van het hart pompt het zuurstofrijke bloed het lichaam weer terug in.

De grote doorbraak kwam, als zo vaak in de wetenschap, per ongeluk. Een Zuid-Amerikaanse jongen met een zwak hart liet zich in 2003 helpen in een kliniek in de VS. Door de taalbarrière had ’ie niet begrepen dat hij regelmatig terug moest komen voor een check. Hij verdween spoorloos. Acht maanden later verscheen de jongen eindelijk, kerngezond en zonder hartslag. Juist ja, zónder hartslag. Volgens de maatstaven die de medische wereld gebruikt, stond daar een levende dode.

Op die manier kwamen de ontwikkelaars van dat VAD-hulpmotortje erachter dat mensen in principe geen hartslag nodig hebben. Ze vervingen bij zo’n vijftig kalveren al succesvol hun organische hart voor twee van die VAD’s. En ook bij mensen lijkt het geen problemen op te leveren. Het grootste nadeel op dit moment is de batterij, maatje VHS, die je onder je arm meedraagt. Een voordeel is dan weer dat je kunt zeggen dat je een cyborg bent, er zijn slechtere openingszinnen. Maar hoe zou dat zijn, leven zonder hartslag? Wat als je schrikt, of de trap op rent? Bonkt je hoofd nog zo als je een kater hebt? We weten het misschien sneller dan we denken: de wetenschappers verwachten door het relatief simpele ontwerp dat de techniek de komende jaren een ontzettende vlucht zal maken.