Van onze partner Ministerie van Defensie

De nieuwe drone van Defensie vliegt op steroïden

23 november 2018 10:45

Samen met Defensie ontwikkelt het Almelose bedrijf Boessenkool een megadrone voor the last tactical mile. Door onbemande meervoudige rotorvliegtuigen in te zetten voor gewonden- en vrachtvervoer, neemt de veiligheid in vredes- én oorlogstijd toe.

Het is een prachtig apparaat dat ze in Almelo bij machinefabriek Boessenkool hebben ontworpen. De enorme drone is veel groter dan de huis-, tuin- en keukendingetjes die je online in China kunt bestellen. Hij vliegt met een piloot of autonoom. Je kunt er een vrachtnet of een brancard onder hangen. En als de GPS uitvalt, dan vindt de drone gewoon z’n weg, met behulp van een zelf ontwikkeld secundair navigatiesysteem.

De in Nederland gebouwde cargodrone heeft een topsnelheid van 70 kilometer per uur. Het liftgewicht, het totale gewicht dat de drone inclusief vracht kan tillen, is meer dan 500 kilo. Hij houdt het op een volle accu van 100 kilo een half uur uit en kan 30 kilometer heen en weer terugvliegen.

Laser of QR

Zodra hij zich bij de afleverplaats meldt, blijft de drone in de lucht hangen tot iemand op de grond een ontvangstsignaal geeft. Dat kan met een laser maar ook met een QR-code. Eelco Osse, directeur bij Boessenkool, is er trots op: “Dit is nog maar het prototype.”

Osse vertelt dat het plan om een megadrone te bouwen zo’n tien jaar geleden ontstond. Boessenkool maakt veel machines voor de agrarische wereld. In eerste instantie hadden ze als klant voor de drone het boerenbedrijf in gedachten. Osse: “De drone als vervanging voor de tractor. Bijvoorbeeld om velden met gewassen te besproeien.”

Lood in de lucht

Het project trok echter ook de aandacht van het Nederlandse leger. Defensie is op zoek naar manieren om processen binnen het leger te robotiseren, vertelt Majoor Peter Butter, Stafofficier Concept Development & Experimentation. Door een toenemend personeelstekort wordt er driftig gezocht naar oplossingen om meer te kunnen doen met minder mensen. Volgens Butter past een drone voor het verrichten van logistieke taken perfect binnen dat plaatje.

Er zijn allerlei plannen maar een van de ideeën is dat de cargodrone van Boessenkool straks ingezet gaat worden in het gebied dat ze bij Defensie ‘the last tactical mile’ noemen. Dit is de zone tussen het front en de veiligheidslinies. Volgens Butter is dit een notoir kwetsbaar gebied met veel ‘lood in de lucht’.

Slagveld

Het vervoeren van munitie en andere goederen is intensief en gevaarlijk. Vijandelijke eenheden vallen aanvoerlijnen aan om de logistiek van de tegenstander te verstoren. Osse: “Als een drone uit de lucht wordt geschoten ben je het apparaat en de vracht kwijt. Maar geldelijk verlies is altijd beter dan menselijk verlies.” Door taken aan een drone toe te vertrouwen lopen de levens van helikopterpiloten, vrachtwagenchauffeurs en grondtroepen minder gevaar.

Osse zegt dat de drone ombouwen van een civiele naar een militaire toepassingen, veel voeten in aarde heeft. Om door de certificering heen te komen, moet elke schroef van de vrachtdrone aan de eisen van het slagveld voldoen. Maar de samenwerking met het Nederlandse leger heeft ook tal van voordelen. Osse: “De wetgeving voor drones loopt achter bij de ontwikkelingen. Er mag nu vooral heel veel niet. Samen met Defensie kun je veranderingen sneller in gang zetten.”

Fantasie is beperking

Inmiddels zijn er testvluchten gemaakt op het NLR-oefenterrein van Defensie. Butter zegt dat de eerste resultaten veelbelovend zijn. Nu kan de drone al zware, starre ladingen aan. Binnen een jaar moeten ook bewegende ladingen, zoals gewonden, met de drone kunnen vliegen. “Dat is onze stip op de horizon.”

Naast gebruik in oorlogssituaties, is de drone ook toepasbaar onder tal van andere barre omstandigheden. Denk aan NGO’s die hulpgoederen op een moeilijk bereikbare plaats van een rampgebied willen brengen. Ook het vervoer van gewonden is hier een optie. Uiteraard zit aan dit vredesgebruik ook een minder vreedzame keerzijde. “Je kunt je ook voorstellen dat een wapen- of verkenningssysteem met de drone wordt afgezet.” Butter zegt dat alleen de fantasie de beperking vormt van alle mogelijkheden.

Spyware

De komende tijd wordt hard gewerkt aan de opvolger van het prototype dat nu al rondvliegt. Osse zegt dat er nog wel het een ander moet gebeuren voor de eerste cargodrones straks in productie gaan. Samen met netwerkleverancier Nokia wordt nagedacht over het oprichten van een eigen verkeerscentrum voor drones. Het sense and avoid systeem moet geperfectioneerd worden, zodat de drones niet in botsing komen met elkaar of ander vliegverkeer. Ook aan het besturen van de drones beyond the line of sight wordt nog gewerkt.

Volgens Butter is een soortgelijke drone elders op de wereld niet verkrijgbaar. Ook niet bij het Chinese DJI dat op dit moment de dronemarkt beheerst. Dat Defensie liever met een Nederlandse leverancier werkt, heeft een belangrijke strategische oorzaak, zegt Osse: “Bij sommige Chinese drones is in het besturingssysteem een zogenaamde false floor ontdekt.” Met dit verstopte besturingssysteem konden de Chinezen drones op afstand volgen.

De spyware is de reden dat er een verbod is in het leger van de VS om met drones van Chinese makelij te vliegen. De software van de Nederlandse drone is open source zodat iedere gebruiker er een eigen veiligheidsschil tegen hacken omheen kan bouwen.

Drone-on-steroids

Toen Peter Butter recent tijdens een oefening de drone liet zien aan een Amerikaanse collega was deze behoorlijk onder de indruk. Butter: “Hij zei: ‘jullie zijn verder dan wij’.” Machinefabriek Boessenkool wordt ondertussen bedolven onder de aanvragen van partijen die geïnteresseerd zijn in de drone-on-steroids, zoals Butter hem omschrijft. Directeur Osse heeft grote verwachtingen van zijn cargodrone van Nederlandse bodem: “Dit gaat zowel het aanzien van het slagveld als de akker veranderen.”

Defensie op Bright Day

Defensie was met onder meer drones en VR-trainingen aanwezig op het grootste techfestival van Nederland: Bright Day. Ruim 22 duizend bezoekers zagen er de nieuwste gadgets en elektronica die worden gebruikt door het Deflab van Defensie.