Tests

Eerste indruk: muziek maken met Roli Blocks

10 februari 2018 18:44

Rutger testte samen met een muzikant de Roli Blocks: muziekinstrumenten voor beginners en gevorderde muzikanten.

De Roli Blocks zijn met bluetooth aan te sluiten en op accu van stroom voorziene muziekinstrumenten waar geen geluid uit komt. Ze zijn magnetisch aan elkaar te klikken, schier eindeloos uitbreidbaar en kunnen je gitaar laten spelen op een piano. We gingen samen met Esker van de Werken, frontman van Exitlight Empire, aan de slag met twee Blocks en een Seaboard-block. 

Maar wat is het?

Toen ik op de Academie voor Popcultuur vertelde dat ik de Roli Blocks ging testen, had ik een lauwe reactie verwacht. In de veronderstelling dat het om een soort speelgoed gaat, zoals een instap DJ-controller voor je iPad. Maar veel muzikanten hadden al serieus overwogen om een of meerdere apparaten aan te schaffen. Blocks zijn midi-controllers die je aan kunt sluiten op een telefoon, tablet of computer om er muziek mee te maken. Voor de niet-muzikale nerd: zie het als een alternatief toetsenbord. Je kunt de blokken aansluiten via Bluetooth of USB-C en als je ze magnetisch aan elkaar klikt, dan zijn ze allemaal verbonden. 

Roli maakt zelf een paar apps, zoals Roli Play en Noise, waardoor je heel snel aan de slag kan met het maken van muziek. Met Roli Play kan elke amateur een liedje in elkaar sleutelen, met Noise kun je de bijzondere eigenschappen van de controller leren kennen. Wat alle blocks met elkaar gemeen hebben, is dat ze reageren op slepen, drukken, tikken en loslaten. Op een intuïtieve manier kun je bijvoorbeeld harder en zachter spelen of van de ene naar de andere noot overgaan. 

Welke zijn er? 

Wij speelden met de Roli Lightpad Block (€199) en de Seaboard Block (€330). De eerste is een vierkantje met leds onder het rubberen oppervlakte die reageren op aanraking of gestuurd kunnen worden vanuit de software. Handig om beats op te spelen of samples mee te triggeren. De Seaboard is een klein toetsenbord van hetzelfde rubberen materiaal. Naast deze twee blocks zijn er ook nog de Live-, Loop- en Touch Block. Daarmee kun je live instellingen aanpassen, loopjes maken of de gevoeligheid van je aangesloten block mee instellen. 

Miniatuurvoorbeeld

Iedereen kan de Roli Play-app installeren en een liedje maken met de vele samples die in de app zitten. In die zin kan de Seabord of de Lightpad een leuk cadeautje zijn voor de muzikale vriend die wat met technologie heeft. Maar Esker maakte me al snel duidelijk dat ik nog geen 5 procent van de capaciteiten van dit apparaatje gebruikte. De blocks zijn ook aan te sluiten op Logic Pro of zelfs Garageband en kunnen dan hele bijzondere dingen.

Ik gaf de twee blocks én Seaboard dan ook mee aan Esker om hem twee weken los te laten met deze apparaten. Esker is een begaafd gitarist én pianist, maar heeft ook een Minimoog van Korg en een Maschine staan, dus is niet vies van een nieuw instrument op zijn tijd. 

"Ik had al regelmatig op Youtube gekeken naar de Blocks. Het is een aantrekkelijk nieuw soort instrument. Voor iemand zoals ik, die piano én gitaar speelt, is het ideaal. Ik wil op de piano ook wel eens wat vibrato, maar dat kan niet. Met de Seaboard kun je een piano bespelen als een gitaar. Het geeft je een hele nieuwe manier om naar synthesizers te kijken." 

Aansluiten op Logic is complex

Een beetje pielen met een appje is heel eenvoudig, maar het aansluiten op Logic bleek iets ingewikkelder. Je kunt het apparaat niet gewoon via het Bluetooth icoontje toevoegen, maar moet daarvoor in een speciaal Bluetooth-controllerpaneeltje zijn, waarvan ik het bestaan op de Mac niet kende. Daarna installeer je een instellingsapp waarmee je kunt bepalen wat de Blocks moeten gaan doen. Zo kun je Space Invader spelen op de Lightpad, maar hem ook als controller voor je faders en volumeinstellingen instellen. 

"Het instellen was wel heel ingewikkeld. Ik moest elke knop toewijzen aan een functie binnen Logic. Dat zou een beetje meer plug and play mogen worden. Roli heeft wel voor de bekende muziekprogramma's instructies op het web, maar dan is het nog niet snel gepiept. Zodra het allemaal goed aangesloten is, werkt het wel heel lekker. Het zou ook mooi zijn als de apps van Roli op telefoon of tablet hun geluid naar je computer zouden kunnen sturen. Want de sounds die daarin zitten zijn juist zo geschikt voor dit apparaat." 

Lichtgewicht

"Wat ik heel erg fijn vindt is dat het zo'n licht en handzaam apparaatje is. Als je hem in een regieruimte gebruikt, kun je er overal mee gaan zitten omdat hij via bluetooth gekoppeld is. Ook live kan ik me voorstellen dat het tof is om met een Seaboard op het podium te lopen. Een hendel of handvat zou dan wel prettig zijn. Als pianist zit je normaal heel erg vast aan een groot apparaat op het podium. Met deze unit hoeft dat niet meer."

"Je kunt met de Blocks virtuele instrumenten bespelen in je software. Dus een piano die in Logic zit. Maar nu kun je opeens glides doen van de ene naar de andere noot, wat met een gewone piano niet kan. Ik kan zelfs de Minimoog via Midi aansturen via deze controller, waardoor ik opeens een geavanceerdere functie heb op een bestaand apparaat."

Aanrader

Samenvattend zijn de Blocks eigenlijk dus geen instrumenten, maar invoerapparaten. Een toetsenbord dat je kunt aansluiten op een virtuele piano, gitaar, drumstel of klokkenspel. Maar ook op een fysiek midi-apparaat. De Blocks zouden iets goedkoper moeten zijn om als cadeau te geven aan een muziekminnende, maar voor de artiest die op het podium wel eens iets anders wil doen of geluiden uit instrumenten wil halen op een nieuwe manier zijn de Roli Blocks een aanrader. 

Lees meer reviews in de rubriek Eerste Indruk